Cultivo acuapónico casero de lechuga

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El cultivo de la lechuga en casa con acuaponía es una alternativa novedosa; actualmente, las exigencias de la vida moderna, así como la consecuente falta de tiempo, dificultan muchas veces la búsqueda de productos frescos en mercados para colocar en nuestra mesa.

De allí que cada vez más, las personas se muestren interesadas en cultivar sus propios alimentos en casa.

¿Pero cómo hacer esto, si no contamos con un terreno para cultivar nuestros vegetales?

Es por ello que una opción viable combinar el cultivo de vegetales en hidroponía utilizando como medio nutritivo el agua proveniente de la cría de peces; de modo que este sistema conocido como acuaponía no requiere de grandes espacios y puede ser realizado de forma casera en patios, garajes, azoteas e incluso balcones.

¡Imagínese, poder cultivar su propia lechuga, tomates o pepinos en su balcón!

Por supuesto, iniciar un cultivo acuapónico en casa requiere de un conocimiento básico de la técnica, para lo cual deberíamos documentarnos; no obstante, una vez establecido y equilibrado el sistema, la operación es sencilla y puede ser realizado por los mismos integrantes de la familia.

Sólo hace falta un poco de inversión, imaginación y por supuesto…. el deseo de hacerlo.

Ventajas de la acuaponía en casa

Las ventajas de cultivar nuestros vegetales en casa mediante acuaponía son numerosas, entre ellas:

Construcción

  • Pueden utilizarse materiales de reciclaje y de bajo costo.
  • Requiere de poco espacio.
  • El diseño y la construcción son sencillos.

Operación

  • Obtención de los alimentos de forma permanente y oportuna, adecuada al consumo familiar.
  • Las plantas y los animales se cosechan fácilmente.
  • No se utilizan fungicidas, pesticidas, hormonas de crecimiento ni antibióticos.
  • Puede ser operado por mujeres, jóvenes o personas de la tercera edad.

¿Por qué cultivar lechuga en acuaponía?

La lechuga es uno de los vegetales más empleados en acuaponía, y presenta ciertas cualidades que la hacen adecuada para su cultivo en casa; como son:

  • Bajos requerimientos de nutrientes en cultivo.
  • Crece rápidamente, pudiendo consumir sus hojas en tres semanas.
  • Se adapta bien al cultivo en hidroponía.
  • No requiere de mucho sol.
  • Tiene un sistema de raíces cortas, por lo que pueden cultivarse cerca unas de otras.

¿Que necesitamos para cultivar lechuga en acuaponía?

Los elementos necesarios para un cultivo acuapónico varían dependiendo del sistema empleado y las dimensiones o el espacio disponible; pero en general se requieren los siguientes materiales y equipos:

Materiales

  • Recipiente para los peces.
  • Lecho hidropónico.
  • Semillas o plántulas de lechuga.

Equipos

  • Bomba de aire.
  • Filtro mecánico.
  • Biofiltro.
  • Bomba de agua.
  • Líneas de suministro de agua.
dibujo de esquema de un sistema acuapónico básico
Esquema de un sistema acuapónico básico. Fuente: Modificado de Goddek, 2015. Challenges of sustainable and commercial aquaponics

Recipiente para los peces

Prácticamente cualquier recipiente puede ser usado en casa para mantener nuestros peces, desde una pecera, bañera, hasta un tanque; de hecho, pueden ser de diferentes materiales como plástico, vidrio o metal y tener formas y tamaños variables.

sistema acuapónico funcionandoDe igual forma debemos recordar que el volumen del tanque dependerá de la cantidad de peces a albergar; y ésta a su vez, dependerá del número de plantas que deseamos cultivar, lo cual revisaremos más adelante.

Lechos hidropónicos

La lechuga, al igual que otros vegetales de hojas verdes, puede cultivarse en tres tipos diferentes de sistemas hidropónicos:

  • Sistema de raíces flotantes.
  • Camas de medio.
  • Sistema NFT.

De forma tal que la escogencia de cada uno dependerá del presupuesto con que se cuente y del espacio disponible.

Selección de plántulas de lechuga

Normalmente los trasplantes en tu instalación acuapónica se realizan con las plantas ya germinadas y crecidas como plántulas que se pueden comprar en viveros; también puedes planificar tú mismo la siembra y germinación en semilleros.

Es importante escoger plántulas sanas, de buen tamaño y con 2-3 hojas para ser trasplantadas al sistema hidropónico.

Bomba de aire

Es necesario suministrar oxígeno a los peces para evitar la mortalidad; pero además una disminución de oxigeno puede conllevar a una disminución del pH, lo que puede ocasionar estrés en las plantas.

Asimismo, dependiendo del tamaño del recipiente de los peces puede ser un aireador de acuario o una pequeña bomba de aireación en tanques de aproximadamente 1.000 litros de agua; con al menos dos líneas de inyección de aire en el tanque y una en el biofiltro.

Filtro mecánico

La función de este filtro es eliminar los desechos sólidos pesados ​​como heces y restos de alimento, provenientes del tanque de los peces; a fin de evitar que lleguen a las raíces de las plantas, donde pueden ocasionar la asfixia de las raíces.

Con este fin es ubicada después de la pecera o tanque y puede ser elaborado utilizando un tambor de 200 L; para luego colocar capas de diferentes materiales filtrantes como:

  • Esponjas de diferentes tamaños de poros.
  • Piedras porosas.
  • Carbón activado.

Biofiltro

Luego del filtro mecánico se coloca el filtro biológico o biofiltro, cuya función es albergar las bacterias responsables de la conversión del amoniaco dañino; en especial el procedente del tanque de peces en nitratos nutritivos para las plantas.

Para elaborar un biofiltro casero se puede utilizar un recipiente plástico con capacidad de 20-25 L, en el que se colocan materiales de bajo costo como:

  • Tapas plásticas de polipropileno.
  • Trozos de manguera corrugada.
  • Trozos de cerámica, etc.

 

un caja plástica llena de tapas plásticas como filtro
Ejemplo de un biofiltro empleando tapas plásticas de botellas

 Bomba de agua

Esta es prácticamente el corazón del sistema ya que mantiene el agua en circulación desde el biofiltro hasta las plantas; así que puede ser una bomba sumergible que se coloca dentro del biofiltro, o en un tanque posterior conocido como sumidero.

Líneas de suministro de agua

Estas son tuberías de PVC más pequeñas por donde viaja el agua, desde los tanques de peces hasta las plantas; y viceversa.

Equipos para monitorear la calidad de agua

Independientemente del tamaño de tu sistema acuapónico, es vital el monitoreo del pH, oxigeno, temperatura y nitratos por lo menos 1 vez a la semana; por lo que se requieren kits o equipos de medición que pueden encontrase fácilmente en las tiendas de acuario.

¿Qué debemos revisar antes de iniciar el cultivo?

Escoger el sitio

El sitio escogido para la instalación del sistema acuapónico debe tomar en consideración lo siguiente:

  • Disponer de un espacio suficiente para el cultivo de peces y de plantas.
  • Contar con una buena iluminación por lo menos por 6 horas; si el sistema se coloca en el interior puede lograrse con lámparas de luz blanca.
  • Protección contra lluvia, viento o heladas; si se realiza en el exterior puede requerirse la construcción de un invernadero.
  • Situar una toma de corriente eléctrica cercana, para los equipos de bombeo, aireación etc.
  • Asegurar una toma de agua cercana y un desagüe.

lechugas debajo de luces led

Es de resaltar que en caso de emplear agua potable debe airearse al menos 48 horas antes de introducirla en tu instalación acuapónica; para eliminar su contenido en cloro.

Elegir qué tipo de sistema se va a utilizar

En el caso de la lechuga hidropónica lo más común es el sistema NFT; para ello se utilizan tubos o canaletas con tapas por donde se hace correr una fina película de agua proveniente del tanque de los peces.

Dichas tuberías poseen agujeros donde se colocan las plantas en recipientes con sustrato, dejando suspendidas sus raíces que se ponen en contacto con la película de la solución circulante; posteriormente, el agua es recogida en un reservorio o regresada al tanque de peces.

lechuga en sistema NFT vertical
Cultivo de lechuga en sistema NFT vertical

Cabe destacar que uno de los beneficios de este sistema es que las tuberías se pueden arreglar en muchos patrones para utilizar mejor el espacio; también puede hacer uso del espacio vertical, paredes, cercas, o balcones.

Asimismo, la construcción de este sistema puede hacerse con materiales que encuentran en el hogar, o con productos comerciales con especificaciones y diseño.

En este sentido, como referencia se puede emplear los diseños que propone la FAO para una unidad acuapónica familiar en una superficie de 6 m2, utilizando un tanque de 1000 L; para una producción estimada anual de 20 kilos de pescado y 150 Kg de hortalizas.

Busca en el siguiente enlace (http://www.fao.org/3/a-i4021e/index.html) y diseña tu sistema.

Elegir la especie de pez

En algunos sistemas de acuaponía caseros el cultivo vegetal es el de mayor prioridad y los peces muchas veces no se consumen; por eso se tienen como fuente natural de nutrientes para las plantas o como ornamentación.

Sin embargo, si se desea emplear un pez para consumo un buen candidato para las zonas tropicales es la tilapia (Oreochromis sp.); de hecho es la más utilizada en los sistemas acuapónicos con lechuga, ya que presenta cualidades como:

  • Tasa de crecimiento rápida.
  • Adaptabilidad a grandes densidades de población y resistencia.
  • Acepta un amplio margen de temperaturas entre 20 y 30 ºC.
Tilapias formando parte de sistema acuapónico
Tilapia (Oreochromis sp.)

No obstante, si desea utilizar peces ornamentales algunas opciones son:

  • Goldfish (Carassius auratus).
  • Guppy (Poecilia reticulata).
  • Pez espada “de acuario” (Xiphorus helleri).
  • Escalares (Pterophyllum scalare).
  • Mollys (Poecilia ).

Definir la cantidad de peces y plantas

Los peces y plantas en el sistema acuapónico tienen que estar en una proporción óptima, ya que si hay pocos peces se generan pocos nutrientes para las plantas; por el contrario, si hay muchos peces se reduce la capacidad del biofiltro para transformar el amonio en nutrientes aprovechables por los vegetales.

Lo ideal es comenzar con pocos peces, una proporción recomendada es 1:2, es decir un pez por cada dos plantas.

Por ejemplo, un sistema acuapónico a nivel familiar debería iniciarse con una instalación pequeña, con pocos peces; con el fin de aprender el manejo básico de la acuaponía y luego ampliarla si se quiere producir más peces y más plantas.

Tamaño de los peces

Un peso adecuado de los peces para iniciar el cultivo acuapónico es 25 a 50 gramos, ya que los peces pequeños requieren más alimento (en porcentaje de biomasa) que los grandes; así que habrá una buena proporción de nutrientes en el agua que serán aprovechados por las plantas.

De igual forma, cuando crezcan los peces aumentará la biomasa total y se añadirá más alimento a los peces, por lo que se puede incrementar el área de cultivo de las plantas.

Calcular el volumen de agua en tanques

Ya establecido el número de peces se puede definir mejor el volumen de agua en el tanque a emplear.

Una densidad recomendada es 500 gr de peces por 50 litros de agua; es decir, si tienes 10 peces con un peso promedio de 50 gramos necesitaras un recipiente con capacidad para unos 50 litros de agua.

Pero OJO se debe insistir en comenzar con una baja densidad de peces para iniciar; y cuando se controle el manejo ir aumentando poco a poco cantidad de peces.

Puesta en funcionamiento del sistema

Instalación de las bacterias en el sistema

Una vez que tengas el recipiente de los peces con agua, pero sin peces, y el sistema hidropónico instalado, pero sin plantas; entonces debe prenderse la bomba sumergible y mantenerla en funcionamiento de 4-6 semanas para que las bacterias colonicen toda tu instalación.

De forma tal que estas bacterias serán las responsables de convertir los nitritos producidos por los peces en nitratos utilizables para las plantas.

Para acelerar el proceso puede añadirse alimento para peces al tanque de peces (sin peces) a fin de que actúe como sustrato para la nitrificación.

Introduce los peces primero

Luego de unas semanas con la bomba funcionando, es momento de introducir los peces.

Los peces que compramos vienen en bolsas con agua diferente a la de nuestro tanque, por lo que deben aclimatarse previamente; para esto se coloca la bolsa donde vienen los peces, sin abrir, dentro del tanque y se deja así durante 30-45 minutos para igualar las temperaturas.

Luego, se añade un poco de agua del tanque en el interior de la bolsa, se espera 15 minutos, y se repite esta operación hasta 3 veces; finalmente se liberan los peces dentro del tanque.

Alevines de peces en bolsas
Alevines de peces en bolsas

Introduce las plantas

Las plántulas de lechuga se trasplantan con sumo cuidado a envases agujereados con cierto tipo de sustrato que servirá de soporte a las raíces.

Después, estos envases con las plántulas son colocados en los agujeros de los canales del sistema NFT; y así dejar las raíces suspendidas en contacto con el agua proveniente de los peces.

Mantenimiento del sistema

Alimenta a tus peces

Los peces deben ser alimentados diariamente con una dieta de calidad, preferiblemente alimento balanceado o en escamas.

Igualmente es recomendable ofrecer el alimento a los peces dos o tres veces al día, observando que no quede alimento en el tanque luego de cinco minutos; para evitar la sobrealimentación.

Ya se indicó que la cantidad de alimento depende de la superficie de cultivo de las plantas, pero una pauta puede ser dar unos 15 gramos de comida diaria para unos 10 peces de 50 g cada uno; por ende esto equivale a alimentarlos con un 3 % de la biomasa total, lo cual es lo recomendado para peces en crecimiento.

Alimentación de peces en el cultivo acuapónico casero de lechuga
Alimentación de peces.

Mantener los niveles de pH

Las lechugas requieren un pH en torno a 6,5 - 7,0 para el buen desarrollo de la planta; sin embargo, en acuaponía el pH tiende a bajar por acción de las bacterias y el metabolismo de los peces.

Así que, es importante medir con cierta frecuencia el pH del agua, al menos 1 vez por semana; para lo cual existen test muy sencillos de usar y que se consiguen en muchas tiendas relacionadas con el mantenimiento de piscinas o de acuarios.

Por ejemplo, para elevar el pH se agrega al tanque pequeñas cantidades (3 g/100 L) de hidróxido de calcio o bicarbonato de potasio diluidos en agua; y así obtener el valor deseado de pH.

Medición de temperatura, oxígeno y nitratos

Otros parámetros que se deben medir con cierta frecuencia en el tanque de peces son:

  • Temperatura: medir una vez a la semana, mantener entre 18 y 30 °C.
  • Oxígeno: mantener de 5-6 miligramos de oxígeno por litro de agua ó 5-6 ppm (partes por millón), por medio de la aireación.
  • Nitratos: medir cada 15 días, mantener un intervalo entre 40 y 80-100 ppm realizando recambios de agua para alcanzar los niveles elevados.

Las tiendas de acuario disponen de test con los cuales se pueden medir fácilmente estos tres parámetros.

Kits para medición de pH en el agua para cultivo acuapónico de lechuga
Kits para medición de pH en el agua.

Otras operaciones rutinarias para tu instalación acuapónica

  • Reponer el nivel de agua en los tanques por las pérdidas de la evaporación y la evapotranspiración.
  • Eliminar los restos de sólidos que se vayan depositando en el fondo del tanque o de los filtros.
  • Limpiar biofiltros (si los tienes).
  • Revisar los caudales para comprobar que el agua está fluyendo bien entre el tanque y el cultivo hidropónico.
  • Revise sus plantas para detectar señales de deficiencias o enfermedades.

Como habrás visto, el cultivo de lechuga en casa mediante acuaponía amerita cierto trabajo de diseño y construcción inicial; pero una vez instalado, sólo amerita un poco de tiempo para su cuidado.

Y lo mejor de todo es que podrás cosechar tus lechugas cuando realmente las necesites, siendo una opción saludable y sostenible para tu familia.

Compilador: MSc en Ciencias Marinas Trinidad Urbano

Referencias consultadas

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